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Edifying Thoughts of a Tobacco Smoker

March 14, 2016/Lunting Life
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Better known as a composer than a poet, Johann Sebastian Bach still liked to write a verse every now and then. Though He never took official authorship of the poem, Edifying Thoughts of a Tobacco Smoker, He did set it to music in the second Anna Magdalena Bach notebook. The above video is a recording of the aria, Enlightening Thoughts of a Tobacco Smoker, and the following poem is one of a variety of English translations. Enjoy!

Edifying Thoughts of a Tobacco Smoker

Whene’er I take my pipe and stuff it
And smoke to pass the time away
My thoughts, as I sit there and puff it,
Dwell on a picture sad and grey:
It teaches me that very like
Am I myself unto my pipe.

Like me this pipe, so fragrant burning,
Is made of naught but earthen clay;
To earth I too shall be returning,
And cannot halt my slow decay.
My well used pipe, now cracked and broken,
Of mortal life is but a token.

No stain, the pipe’s hue yet doth darken;
It remains white. Thus do I know
That when to death’s call I must harken
My body, too, all pale will grow.
To black beneath the sod ’twill turn,
Likewise the pipe, if oft it burn.

Or when the pipe is fairly glowing,
Behold then instantaneously,
The smoke off into thin air going,
‘Til naught but ash is left to see.
Man’s fame likewise away will burn
And unto dust his body turn.

How oft it happens when one’s smoking,
The tamper’s missing from it’s shelf,
And one goes with one’s finger poking
Into the bowl and burns oneself.
If in the pipe such pain doth dwell
How hot must be the pains of Hell!

Thus o’er my pipe in contemplation
Of such things – I can constantly
Indulge in fruitful meditation,
And so, puffing contentedly,
On land, at sea, at home, abroad,
I smoke my pipe and worship God.

Here is the original German:

So oft ich meine Tabakspfeife,
Mit gutem Knaster angefüllt,
Zur Lust und Zeitvertreib ergreife,
So gibt sie mir ein Trauerbild –
Und füget diese Lehre bei,
Dass ich derselben ähnlich sei.

Die Pfeife stammt von Ton und Erde,
Auch ich bin gleichfalls draus gemacht.
Auch ich muss einst zur Erde werden –
Sie fällt und bricht, eh ihr’s gedacht,
Mir oftmals in der Hand entzwei,
Mein Schicksal ist auch einerlei.

Die Pfeife pflegt man nicht zu färben,
Sie bleibet weiß. Also der Schluss,
Dass ich auch dermaleinst im Sterben
Dem Leibe nach erblassen muss.
Im Grabe wird der Körper auch
So schwarz wie sie nach langem Brauch.

Wenn nun die Pfeife angezündet,
So sieht man, wie im Augenblick
Der Rauch in freier Luft verschwindet,
Nichts als die Asche bleibt zurück.
So wird des Menschen Ruhm verzehrt
Und dessen Leib in Staub verkehrt.

Wie oft geschieht’s nicht bei dem Rauchen,
Dass, wenn der Stopfer nicht zur Hand,
Man pflegt den Finger zu gebrauchen.
Dann denk ich, wenn ich mich verbrannt:
O, macht die Kohle solche Pein,
Wie heiß mag erst die Hölle sein?

Ich kann bei so gestalten Sachen
Mir bei dem Toback jederzeit
Erbauliche Gedanken machen.
Drum schmauch ich voll Zufriedenheit
Zu Land, zu Wasser und zu Haus
Mein Pfeifchen stets in Andacht aus.


I found the original German in a forum on PipesMagazine.com, and an English version I liked on Patriactionary.wordpress.com.

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